Wirtschaftlich

Sri Lanka befand sich im Griff der schlimmsten Wirtschaftskrise seiner Geschichte. Dann brach der Krieg in der Ukraine aus.

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MORATUWA, Sri Lanka – Das Leben von Hasun Peiris begann vor einem Jahr unter dem Einfluss mächtiger Kräfte, die er nicht verstand, aus den Fugen zu geraten.

Steigende Lebensmittelpreise erschöpften die Ersparnisse des 32-jährigen Holzfällers und seine Familie verkaufte ihren Lastwagen. Der Hunger begann an ihren Bäuchen zu nagen und sie verdienten ihr Gold. Dann, nachdem Tausende Kilometer entfernt in der Ukraine der Krieg ausgebrochen war, wurde Diesel in Sri Lanka immer knapper, was ab dem letzten Monat zu täglichen Stromausfällen führte. Jetzt ist Peiris gezwungen, seine Holzlieferungen einzuschränken – und seine Ernährung. Von dem Geld, das er hat, kauft er Eier für seine schwangere Frau.

„Ich kann mich nicht erinnern, wann ich das letzte Mal Hühnchen oder Kokosmilch gegessen habe“, sagte Peiris, der in seinem halbfertigen Haus saß, während seine fünf Angestellten faul im Hof ​​Streichhölzer sortierten. Es war ein weiterer verlorener Nachmittag, ohne Strom oder Diesel, um seine Werkzeuge anzutreiben und seinen Lebensunterhalt zu verdienen. „Ich habe Angst“, sagte er. “Ich weiß nicht, wie ich weitermachen soll.”

Sri Lanka steckt in einer beispiellosen Wirtschaftskrise, die hauptsächlich durch inländische Faktoren verursacht wird: Jahrelange Staatsausgaben, die durch Auslandsschulden angeheizt wurden, schlecht getimte Steuersenkungen, Maßnahmen, die die Ernteerträge beeinträchtigt haben, und ein jäher Tourismuseinbruch während der Coronavirus-Pandemie haben seine Devisen ausgehöhlt Reserven. Aber die wackligen Finanzen Sri Lankas erlitten dieses Jahr einen weiteren Schlag, als der Krieg in Europa die weltweiten Kraftstoff- und Lebensmittelpreise in die Höhe trieb und den schwierigen wirtschaftlichen Kampf des kleinen Landes zu etwas Unüberwindbarem machte.

Sir Lanka sagte am Dienstag, es müsse internationale Schuldenzahlungen aussetzen, um seine schwindenden Dollarreserven für den Import von Treibstoff und Nahrungsmitteln zu sparen, die beide hier knapp sind, was zu einer verheerenden Inflationsspirale beiträgt. In den vergangenen sechs Monaten haben sich die Marktpreise für Reis und Weizen nach Angaben der Zentralbank verdoppelt. Die Dieselpreise sind um 60 % gestiegen, was zu weit verbreiteten Engpässen und Stromausfällen geführt hat, die landesweit Proteste angeheizt haben, die den Rücktritt von Präsident Gotabaya Rajapaksa fordern.

„Sri Lanka wäre selbst dann in einer Krise, wenn es keinen Krieg in der Ukraine gäbe, aber das macht alles noch schlimmer“, sagte Alan Keenan, Analyst bei der Beratungsfirma International Crisis Group. „Es ist der Ukraine-Effekt: Eine Kreditlinie für Treibstoff, von der Sie dachten, dass sie zwei Monate dauern könnte, reicht jetzt für einen. Selbst wenn Sie eine Rettungsaktion erhalten, kaufen Sie weniger Lebensmittel, weniger Treibstoff und weniger Medikamente.

“Jetzt”, fügte Keenan hinzu, “ist ein schrecklicher Zeitpunkt, um Ihre Wirtschaft zum Absturz zu bringen.”

Letzte Woche warnte die Ernährungs- und Landwirtschaftsorganisation der Vereinten Nationen, dass die Lebensmittelpreise weltweit auf den höchsten Stand seit Beginn der Verfolgung im Jahr 1990 gestiegen seien, was teilweise auf den Krieg in der Ukraine, einem großen Weizenproduzenten, zurückzuführen sei. Die Inflation, sagte der Agenturchef, werde „den globalen Verbrauchern, insbesondere den Ärmsten, außerordentliche Kosten aufbürden“.

Als Sri Lankas Devisenreserven im Februar gefährlich zurückgingen, handelte das Land mit Indien eine Kreditlinie in Höhe von 500 Millionen Dollar aus, um Öl zu importieren, das nicht nur den Transport und die Industrie auf der ganzen Insel antreibt, sondern auch 40 % seiner Stromerzeugung ausmacht. Diese Kreditlinie wird bereits in diesem Monat erschöpft sein, sagte Finanzminister Ali Sabry, der mehr Notfallfinanzierung von Indien und anderen Regierungen anstrebt.

„Unsere Rechnung für wichtige Brennstoffimporte hat sich fast verdoppelt, insbesondere angesichts der unglücklichen Situation in der Ukraine“, sagte Sabry diese Woche in einem Interview, bevor seine Abteilung ankündigte, dass sie fast 50 Milliarden Dollar an Auslandskrediten zurückzahlen würde, um Importen Vorrang einzuräumen.

„Die Weizenpreise sind gestiegen. Die Frachtpreise sind gestiegen. All dies wirkt sich erheblich auf unsere Reserven aus“, sagte er. „Sogar die Vereinigten Staaten haben eine hohe Inflation. Jeder leidet mehr oder weniger.

Die Proteste in Sri Lanka bestanden bisher hauptsächlich aus jungen Fachleuten aus der Mittelklasse, die in einem Jahrzehnt relativen Wohlstands aufgewachsen sind, als das Land aus Jahrzehnten des Bürgerkriegs hervorging, Arbeitsplätze in der Produktion und Angestellte ausbaute und so aussah, als ob es das wäre nächste asiatische Erfolgsgeschichte.

Im vergangenen Jahr haben diese Arbeiter gesehen, wie ihre Kaufkraft und ihre mittelständische Zukunft geschwunden sind. Familien versammeln sich jede Nacht an Orten wie der Innenstadt von Colombo, um Slogans gegen Rajapaska zu skandieren und aus Protest ihre Hupen zu hupen. Die Stimmung ist festlich, aber der Frust wächst.

Jay Tissera, ein 28-jähriger Grafikdesigner, machte eine Pause, nachdem er an einem Nachmittag vor dem Präsidentenbüro protestiert hatte, und rauchte mit seinen Freunden – einem Computerprogrammierer und einem Journalisten – im Schatten eines Turms am Rande von Mer which hatte Wohnungen im Wert von 1,4 Millionen Dollar mit atemberaubendem Blick auf den Indischen Ozean und Innenräumen, die von einem französischen Architekten entworfen wurden.

„Sie nennen es eine Entwicklung“, sagte Tissera und zeigte nach oben. “Aber sehen Sie, die Menschen haben sich jahrelang nicht weiterentwickelt.”

Bisher verliefen diese Proteste weitgehend friedlich, aber Vertreter der Regierungspartei und der Opposition sind besorgt darüber, wohin sie führen werden. Sie befürchten, dass noch tiefere Wut ausbrechen wird, wenn die Armen, die Überstunden machen, nur um zu überleben und sich nicht massenhaft den Protesten angeschlossen haben, vom Hunger auf die Straße getrieben werden.

Eran Wickramaratne, ein Oppositionspolitiker und ehemaliger Finanzminister, sagte, die Regierung müsse sofort mehr Lebensmittel importieren. Letzte Woche begann Indien mit dem Versand von 40.000 Tonnen Reis nach Sri Lanka. Aber Wickramaratne sagte, das sei nicht genug.

„Diese Proteste sind jetzt ruhig und vereint, aber sie könnten schnell eine andere Richtung einschlagen“, sagte er. Wickramaratne schüttelte den Kopf und verwarf den Gedanken dann. „Ich will es mir gar nicht vorstellen“, sagte er.

Bei vielen in der Hauptstadt und ihren Außenbezirken setzt bereits Verzweiflung ein.

Vor einem geschäftigen Krankenhaus gestand Pasinda Fernando, ein junger Apotheker, voller Scham und Wut, dass er aufgrund einer landesweiten Arzneimittelknappheit anfing, Herzmedikamente für seine treuesten Kunden zu horten. „Ich tue mein Bestes, um die Preise zu senken, aber die Kunden leiden“, sagte er. “Nur wenn wir einen Regierungswechsel haben, wird es besser.”

In einem anderen Viertel, vor einer Gasleitung, die sich über drei Blocks erstreckte, sagte KP Wimalavathrne, ein 61-jähriger Rikschafahrer, dass er nur fünf Reisnudeln am Tag esse und dass er auf seinem Rücksitz schlafe. Mit so viel Zeit, die mit dem Warten auf Benzin verbracht wird, “wie kann ich sonst Geld verdienen?” fragte er und entlockte der Menge verschwitzter Rikscha-Fahrer, die alle seit mehr als zwei Stunden auf den Beinen waren, um einen kleinen Kanister oder eine Sodaflasche zu füllen, Mitleidsmurmeln.

An einer Küstenstraße schimpfte eine Gruppe von Fischern auf ihren gewählten Führer über Regierungsbeamte, die sich nachts in ihr Dieseldepot schleichen, um ihre eigenen Fahrzeuge aufzutanken.

Treibstoff war bereits praktisch außer Reichweite, sagte einer der Männer, Joseph Anthony Silva. Die kleineren Boote, die den Pier säumen, liegen unbenutzt da, Kerosin ist unerreichbar. Zehntägige Angeltouren in größeren Booten wurden wegen Diesel auf drei Tage reduziert so teuer, sagte er. Drei Mahlzeiten am Tag wurden auf zwei reduziert.

Silva fragte sich, wie er seine fünfköpfige Familie ernähren und die Kredithaie bezahlen könnte, denen er und andere Fischer zunehmend verpflichtet sind, da die Gemeinde im vergangenen Jahr ins Wanken geraten ist. Silva schuldet ungefähr 750 Dollar oder ein Einkommen von mehreren Monaten mit 20 % Zinsen, rechnete er vor.

„Das Geschäft der Geldverleiher läuft so gut, dass sie jetzt 24 Stunden am Tag geöffnet haben“, sagte Linton Fernando, ein weiterer Fischer mit steigenden Schulden. “Sie kommen zu unseren Türen und beschämen uns, indem sie Möbel und Gold wegnehmen.”

Wenn die Treibstoff- und Lebensmittelpreise nicht sinken, waren sich die beiden Männer einig, wären sie pleite. Während sie sprachen, tauchte ein Zug aus einem dichten Palmenhain auf und rumpelte über den Bach. Silva nickte in Richtung des sich drehenden Motors. Seine Stimmung verdüsterte sich, seine Wut verwandelte sich in Verzweiflung.

„Bald wird es keinen Ausweg mehr aus den Schulden geben“, sagte er. “Kein anderer Ausweg als der Tod.”

Piyumi Fonseka in Colombo und Anant Gupta in Neu-Delhi haben zu diesem Bericht beigetragen.

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