Wirtschaftlich

Kolumne: Chinas „Null-COVID“-Durchgreifen hat einen hohen Preis

Die Geschichten aus Shanghai, einer Stadt mit 25 Millionen Einwohnern, die in die vierte Woche der COVID-19-Sperre geht, waren herzzerreißend.

Millionen von Menschen wurden in ihre Häuser eingesperrt, ihre Bewegungen wurden von der Pandemiepolizei in weißen Schutzanzügen überwacht. Fast 300.000 Menschen, die positiv getestet wurden oder mit einer positiven Person in Kontakt gekommen sind, wurden zwangsweise in spartanische Quarantänezentren gebracht.

Videos in sozialen Medien zeigten Menschen, die um Essen kämpften oder aus ihren Wohnungsfenstern um Hilfe riefen: „Rettet uns! Wir haben nicht genug zu essen!

Die Polizei brachte positiv getestete Kinder und sperrte sie getrennt von ihren Eltern in öffentliche Krankenhäuser ein – eine Politik, die erst nach einem Aufschrei verstörter Mütter rückgängig gemacht wurde.

Seit mehr als zwei Jahren ist Chinas Reaktion auf die Pandemie der drakonische Ansatz, der als „Null-COVID“ bekannt ist. Es gelang ihm, die Ausbreitung des Virus im Jahr 2020 zu stoppen, als es noch keinen Impfstoff gab und die Exposition häufiger tödlich war.

Heute stammen die meisten Infektionen jedoch von der relativ milden Variante von Omicron, und 88 % der beneidenswerten Menschen in China sind vollständig geimpft. Shanghai hat seit dem 1. März mehr als 220.000 COVID-Fälle gemeldet, aber keine Todesfälle durch den Ausbruch offiziell anerkannt.

Die Reaktion der Regierung war jedoch ein totaler Lockdown.

Das Ergebnis war die unnötige Zerstörung von Millionen von Leben und ein Schlag für die zweitgrößte Volkswirtschaft der Welt, mit Auswirkungen, die auf der ganzen Welt nachhallen werden.

Der Schaden ist unmöglich genau abzuschätzen, aber erheblich genug, dass Ministerpräsident Li Keqiang letzte Woche öffentlich davor warnte, dass die Wirtschaft vor „unerwarteten Herausforderungen und wachsendem Abwärtsdruck“ stehe.

Im Großraum Shanghai, der Wirtschaftshauptstadt Chinas, haben Arbeiter keinen Zugang zu ihren Arbeitsplätzen. Bauvorhaben werden gestoppt. Montagelinien für Tesla, Volkswagen, Apple und andere große Marken haben den Betrieb eingestellt.

Lieferketten sind chaotisch. Der Lkw- und Bahnverkehr brach ein. Und laut inoffiziellen Berichten stranden Hunderte von Containerschiffen unbeladen in Häfen der Region.

Die Probleme beschränken sich nicht auf Shanghai. Die japanische Bank Nomura berichtete letzte Woche, dass 45 chinesische Städte mit einer Gesamtbevölkerung von fast 400 Millionen in irgendeiner Form abgeriegelt waren.

Die Regierung in Peking hat ihr offizielles Wachstumsziel von 5,5 % für 2022 nicht geändert, aber Ökonomen sagen, dass diese Zahl jetzt unerreichbar erscheint.

Bis vor kurzem betrachteten viele Amerikaner China als einen Moloch, der bald die Vereinigten Staaten überholen und die größte Volkswirtschaft der Welt werden würde – ein bedeutungsloser Meilenstein, aber einer, der mit prahlerischen Rechten einhergeht.

Vor zwei Jahren prognostizierte das japanische Zentrum für Wirtschaftsforschung, dass der Übergangspunkt im Jahr 2029 eintreten würde. Letzten Monat revidierte die Denkfabrik ihre Prognose auf 2033, vier Jahre später.

Angesichts all dieser ungünstigen Daten könnten Sie erwarten, dass die chinesische Führung die Null-COVID-Politik im Namen des Wirtschaftswachstums lockert. Dies ist zumindest stillschweigend in den Vereinigten Staaten geschehen, wo die Biden-Regierung ihre COVID-Empfehlungen angesichts der abnehmenden Todesgefahr gelockert hat.

Nicht in China.

„Die Präventions- und Kontrollarbeit darf nicht gelockert werden“, sagte Präsident Xi Jinping letzte Woche. “Durchhaltevermögen ist Sieg.”

Das Problem ist politischer Natur: Zero COVID war eine von Xis Markenzeichen, und er scheint nicht daran interessiert zu sein, sie zu verwässern – insbesondere, da er sich in diesem Herbst einem Kongress der Kommunistischen Partei nähert, auf dem voraussichtlich eine dritte Amtszeit von fünf Jahren vergeben wird.

„Wir halten Chinas politisches System oft für anpassungsfähig und dezentralisiert, aber unter Xis Politik des starken Mannes ist es keines von beiden“, sagte mir die China-Expertin Susan Shirk von der UC San Diego. „Xi macht manchmal Fehler, aber niemand traut sich, es ihm zu sagen. Stattdessen gibt es einen Mitläufereffekt; Parteiuntergebene überholen oft, weil sie sich als die Loyalsten hervorheben wollen.

In einem demokratischen Land würde sich ein Staatsoberhaupt mitten im Wahlkampf über schlechte Wirtschaftsnachrichten Sorgen machen.

Xi hat dieses Problem nicht; In den Reihen der Partei gibt es für ihn keine Herausforderungen.

Auch der diesjährige Wirtschaftsabschwung, der bereits vor dem Lockdown in Shanghai begann, ist wahrscheinlich nur ein kurzfristiges Problem.

Aber Xi steht noch immer vor einer langfristigen wirtschaftlichen Herausforderung. Ihr umfassenderes Ziel ist es, China in die Reihen der fortgeschrittenen Länder mit hohem Einkommen zu bringen.

Seit den Wirtschaftsreformen von Deng Xiaoping in den 1970er Jahren ist China zu einem großen Teil dank Billiglohn-Exportfertigung und einem scheinbar endlosen Angebot an Arbeitskräften wohlhabend geworden.

Aber eines der Hauptversprechen von Xi ist, dass eine sich modernisierende Wirtschaft höhere Löhne bringen wird. Unterdessen werden Chinas Bevölkerung – und seine Erwerbsbevölkerung – schrumpfen, ein Ergebnis seiner früheren „Ein-Kind“-Politik.

„Sie müssen ein neues Wachstumsmodell entwickeln“, sagte mir Aaron L. Friedberg, China-Stipendiat an der Princeton University. „Die Antwort von Xi war der Versuch, in der Technologie einen Sprung nach vorne zu machen und die Produktivität der Arbeitnehmer zu steigern, wenn sie ihren Niedriglohnvorteil verlieren.“

Aber er steht vor einem möglichen politischen Widerspruch.

„Sie wetten darauf, dass sie so innovativ sein können wie wir, während sie den Informationsfluss innerhalb des Landes unter Kontrolle halten“, sagte Friedberg, Autor von „Getting China Wrong“, einem neuen Buch über die US-Politik. “Es ist nicht klar, ob es funktionieren wird.”

Unterdessen, sagte er, verwende Xi ein anderes uraltes Mittel, um die Unterstützung seines Regimes im Inland selbst angesichts eines wirtschaftlichen Abschwungs zu stärken: ungezügelten Nationalismus.

„Das Regime hat bewusst das Gefühl der Antagonismus zwischen China und dem Westen verstärkt“, sagte Friedberg. “Und es war tatsächlich ziemlich erfolgreich dabei.”

Als China die Vereinigten Staaten für Russlands Entscheidung verantwortlich macht, in die Ukraine einzumarschieren, seien Amerikaner und die Biden-Administration nicht sein Hauptpublikum.

„Ich glaube nicht, dass es gegen uns gerichtet ist“, sagte er. „Es richtet sich an das heimische Publikum und die Entwicklungsländer und zeigt, dass China zum Anführer des globalen Südens aufsteigt und bereit ist, sich gegen den Westen zu behaupten.“

Russlands Krieg in der Ukraine wird eines Tages enden. Wenn das passiert, wird China – mit seinen wirtschaftlichen Herausforderungen und internationalen Führungsambitionen – seinen Status als wichtigster globaler Rivale der Vereinigten Staaten zurückerobern.

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